Un exemple historique de publication ponctuelle ayant des implications contemporaines : les travailleurs de fonderie de plomb et cancer

An historical example of selective publication with contemporary implications : lead smelter workers and cancer M. Sullivan International Journal of Occupational and Environmental Health, 2012, vol 18, n°2, pages 124-129. Bibliographie.

En 1965, la géochimiste Claire Patterson a publié un article original affirmant que les habitants des Etats-Unis étaient soumis à « une grave agression chronique par le plomb » du fait de la pollution environnementale. L’article de Patterson mettait au défi l’industrie du plomb, qui, au milieu des années 1960s, était de plus en plus mise en cause. Cet article a produit une rupture brutale des discussions qui avaient lieu au sein d’une grande compagnie américaine d’extraction et de fonderie de cuivre (ASARCO) en réponse à ce défi.

Cet article fait ressortir des documents internes de la branche industrielle annexés aux actes d’un procès intenté par le voisinage à l’entreprise polluante. Les discussions internes à l’entreprise de recherche sur les travailleurs exposés au plomb sont replacées dans le contexte de l’époque et analysées. Les documents démontrent que la thèse de Patterson portait sur ASARCO, et que les scientifiques de l’entreprise étaient en train d’étudier les travailleurs exposés au plomb. Les scientifiques d’ASARCO ont discuté en interne la suppression des résultats selon lesquels ces travailleurs avaient un excès de mortalité par cancer. Des études ultérieures ont signalé des résultats similaires. Une publication ponctuelle peut ralentir ou empêcher le progrès scientifique et nuire aux travailleurs.

(publié le 14 janvier 2013)